IJsberen in Canada

Canada
door Sander Leystra

The adventure of a lifetime

Houd je van avontuur, natuur en ga je voor een unieke ervaring? Wil je het liefst iets ondernemen wat slechts op één plek kan? Dan is de Polar Bear Adventure in Churchill echt iets voor jou. Reisspecialist Sander Leystra ging de uitdaging aan en stond oog in oog met een ijsbeer. ,,Churchill in Manitoba is met recht de Polar Bear Capitol of the World. Het is de enige plek in Canada waar je ijsberen van zo dichtbij en in hun eigen habitat ziet. Het is een once in a life time-ervaring. Het dorp ligt geïsoleerd, je kunt er niet zelf met een auto komen, dus er is geen massatoerisme. Inwoners hebben vaak sneeuwscooters en als buitenstaander kom je er alleen per trein of vliegtuig. Dat alleen al is indrukwekkend. Je bent echt op een afgelegen plek, een dorp dat overigens geheel op natuurbehoud gericht is”, aldus een enthousiaste Sander.


‘Kruipen’ over de toendra

,,Je hebt van tevoren een bepaald beeld bij het zien van een wilde ijsbeer, maar de echte beleving is duizend keer beter. Het overtreft al je verwachtingen. In de dierentuin zie je een ijsbeer op een steen bij het water liggen, maar hier loopt hij door het dorp, zwemt in het water en jaagt op vis. Voor de complete ijsbeer-ervaring ga je op excursie met een Arctic Crawler, een speciale bus die over het toendragebied rijdt. Het voertuig is volledig aangepast aan het koude klimaat en de omgeving van de ijsberen. De crawler staat zo hoog op de wielen dat een ijsbeer er niet op klimmen kan. In het wild zijn de dieren groter en imposanter dan ik verwacht had. Ik zag ijsberen op nog geen meter afstand en dat is behoorlijk indrukwekkend, kan ik je zeggen. Het voelde overigens helemaal niet als aapjes, of in dit geval beren, kijken. De hele excursie was bijzonder, je bent te gast in het rijk van de ijsbeer. Ik voelde me juist nietig en klein in zijn wereld.”


De beste periode om de dieren te spotten en op avontuur te gaan is van oktober tot en met november. In die maanden groeit het ijs in de baai van Hudson Bay langzaam weer aan. Dat is ook hét moment dat de ijsberen op pad gaan, want ze jagen het liefst op het ijs.”


Intiem en persoonlijk

Het up close and personal-gevoel krijgt Sander niet alleen bij het zien van de beren. De gemeenschap van Churchill is klein. Met maar 800 inwoners op zo’n geïsoleerde plek is de onderlinge betrokkenheid groot. ,,Overal waar je bent en bij alles wat je doet, van excursie tot verblijf, kom je enthousiaste inwoners tegen. De sfeer is intiem en persoonlijk. Men neemt uitgebreid de tijd voor je. Ze kennen alle plekken waar je heen gaat of geweest bent en ze zijn geïnteresseerd in je mening. Ook tijdens de excursie is er tijd genoeg voor een vraag of opmerking. Er is nergens haast”, zegt Sander. ,,Dat gevoel van saamhorigheid raakte me. De inwoners stropen gezamenlijk de mouwen op. Iedere bewoner heeft meerdere taken. Zo is de sympathieke eigenaar van de Lazy Bear Lodge tevens de lifeguard van het dorp. De excursieleidster werkt bij de vrijwillige brandweer. De vrouw van de burgemeester werkt ’s avonds ook een paar uur in het restaurant. Iedereen helpt omdat de gemeente enorm op elkaar is aangewezen. Het is een kleine, ideale wereld waar je als buitenstaander even in het leven van de tolerante bewoners stapt. “


Dezelfde gemoedelijke sfeer hangt volgens Sander ook in de Lazy Bear Lodge. ,,De eigenaar heeft de lodge zelf gebouwd met restanten hout van een grote bosbrand. Ook aan de binnenkant is alles van hout. De gezellige woonkamer is het hart van deze accommodatie. Daar komt iedereen samen, voor een spelletje of om te praten. Met de houtkachel aan komen de verhalen vanzelf. Je hebt snel contact met andere gasten. Ik raakte er aan de praat met een 79-jarige weduwnaar uit Toronto, die de reis met z’n vrouw had willen maken en na haar overlijden toch besloot te gaan. IJsberen in het wild zien stond op zijn bucket list. Hij genoot met volle teugen en zei dat hij mede door het vriendelijke personeel en de knusse sfeer zich geen moment eenzaam gevoeld had.”

Spectaculaire hondensledetocht

Naast ijsberen spotten kun je in Churchill ook op Dog Mushing-excursie: een sledetocht met Blue Husky-honden. ,,De tocht wordt georganiseerd door de First Nations, die er een opvangcentrum voor de honden hebben. Ze vertellen over hoe ze de honden trainen en waarom ze opgevangen worden. De honden weten precies wanneer ze aan het werk moeten. Ze zijn zo enthousiast dat ze voor vertrek letterlijk vastgehouden moeten worden. Zodra ze het startsein krijgen, schiet je als passagier ineens vooruit. De rit gaat een stuk sneller dan ik verwachtte”, lacht Sander. ,,Voor mij en alle honden was de rit één groot feest!”

Adrenaline

Het leven tussen de ijsberen, is dat gevaarlijk? Het is een vraag die Sander na zijn reis regelmatig van vrienden kreeg. ,,De lokale bevolking is al decennia volledig op de aanwezigheid van de ijsberen ingespeeld. Ze zijn van nature alert. Je mag er in het donker niet alleen de straat over. Om de beren te waarschuwen valt er soms een waarschuwingsschot. Het mooiste van de saamhorigheid vond ik de ongeschreven regel: nooit je autodeuren op slot doen, zodat je altijd weg kunt duiken mocht er onverwacht een ijsbeer in de buurt zijn. Maar als je van avontuur houdt, hoort die adrenaline er wel een beetje bij, toch?”